Fisica del caffé macchiato

n. 550

caffe

Per digerire il post precedente, ci vuole un po’ di caffé. Ho scoperto una cosa interessantissima sul blog di Nathan Myhrvold, un fisico, matematico e ora genio della cucina. Ha raccontato perché aggiungere un goccio di latte nel caffé, rallenta il suo raffreddamento. Sembra assurdo, vero? Ma è questo il bello anzi il bellissimo della Fisica:  non permette di dare mai nulla per scontato. La sorpresa, l’”effetto uau” come lo chiamo io, è sempre piacevolmente in agguato! Beh, torniamo al caffé. Di mezzo lo zampino di una legge, chiamata legge di Stefan-Boltzmann.

Joseph Stefan (1835-1893) era un fisico, un matematico e un poeta (beh, anche i fisici hanno un cuore, non credete agli stupidi sterotipi). Nato in Slovenia, prese poi la cittadinanza austriaca. Mise a punto una legge nel 1879 per descrivere l’emissione di energia da parte del corpo nero (un oggetto ideale, capace di emettere luce e di assorbirla in modo perfetto, praticamente il “seme” da cui nacque la fisica quantistica), legge che poi venne modificata da un suo studente, chiamato Ludwig Boltzmann, fisico e filosofo austriaco (soffriva di disturbo bipolare e si uccise mentre era in vacanza in Italia con la famiglia).

Ebbene la legge di Stefan-Boltzmann dice che le superfici più calde rilasciano calore più rapidamente e in particolare la potenza di emissione è proporzionale alla temperatura (in gradi kelvin) elevata alla quarta potenza.

Come si traduce questo in una tazzina di caffé macchiato? Supponiamo di avere due tazzine di caffé appena fatte e alla stessa temperatura (di solito attorno agli 85 °C). Mettiamo un po’ di latte freddo nella tazza n. 1. Ovviamente la temperatura si abbassa immediatamente. Ma il ritmo con cui perde calore, ora rallenta. Nel frattempo la tazza n.2, a cui nulla è stato aggiunto, emette più in fretta il calore, tanto che dopo soli 5 minuti i caffé saranno alla stessa temperatura! E se aspettiamo ancora un po’, quello corretto col latte sarà più caldo di quello “tutto nero”.

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